"Les hommes sont des insectes se dévorant les uns les autres sur un petit atome de boue."

Qui est exactement Voltaire (1694-1778) ? Est-il d’abord le défenseur des Calas, Sirven, La Barre, c’est-à-dire l’apôtre de la tolérance, celui dont le nom, encore aujourd’hui, mobilise les foules sur toute la planète ? Est-il surtout, avec son Siècle de Louis XIV et son Essai sur les mœurs et l’esprit des nations, le promoteur d’une nouvelle écriture de l’Histoire ? Doit-on le considérer comme le plus grand tragédien de son siècle, l’égal, à son époque, de Racine et de Corneille ? Peut-on oublier qu’il fut un financier hors pair, voire un véritable homme d’affaires ? N’a-t-il pas été consacré, sur la fin de sa vie, seigneur de village ? Et qui d’autre que lui est devenu, au siècle des Lumières, l’icône de tout un peuple ? C’est de cet homme, et de ce peuple, qu’il est ici question.

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François Jacob

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